27 aniversario del Telescopio Hubble

Desde su lanzamiento el 24 de abril de 1990, Hubble ha sido una revolución en la astronomía. La primera instalación en órbita de su tipo que durante 27 años ha estado explorando las maravillas del Cosmos. Tanto los astrónomos como el público hemos sido testigos de lo que ningún otro hombre en la historia había visto antes. Además de revelar la belleza del cosmos, el Hubble ha demostrado ser un cofre del tesoro de datos científicos a los que los astrónomos han logrado tener acceso.

La ESA y la NASA celebran el cumpleaños de Hubble cada año con una imagen espectacular. La imagen del aniversario de este año cuenta con un par de galaxias espirales conocidas como NGC 4302 y NGC 4298, ambas ubicadas a 55 millones de años luz en la constelación norteña de Coma Berenices. El par, descubierto por el astrónomo William Herschel en 1784, forma parte del Cúmulo de Virgo, un cúmulo gravitacionalmente unido de casi 2000 galaxias.

NGC 4302 es un poco más pequeña que nuestra propia galaxia la Vía Láctea y la inclinada NGC 4298 es aún más pequeña: sólo la mitad del tamaño de su compañera.

Un mar de galaxias. Plano paralelo de un cúmulo de galaxias parecidas a la Vía Lactea. Crédito:NASA, ESA, and M. Mutchler (STScI)

En sus puntos más cercanos, las galaxias están separadas una de otrapor sólo 7000 años luz. Dado este arreglo tan cercano, los astrónomos están intrigados por la aparente falta de interacción gravitacional entre ellas; sólo un débil puente de gas de hidrógeno neutro- no visible en las imágenes - parece que se extiende entre ellas. Faltan por completo las largas colas de onda y las deformaciones en su estructura que son típicas de las galaxias situadas tan cerca unas de otras.

Los astrónomos han encontrado colas muy débiles en la corriente de gas de las dos galaxias, apuntando en aproximadamente la misma dirección - lejos del centro del racimo de Virgo, por lo que han propuesto que el dúo galáctico es una llegada reciente al grupo, y actualmente está cayendo hacia el centro del racimo donde la galaxia Messier 87 que acecha allí - una de las galaxias más masivas conocidas- actúa como un viento fuerte, despojando capas de gas y polvo de las galaxias para formar las colas de gas que proyectan.

Incluso en sus 27 años de funcionamiento, el Hubble continúa proporcionando imágenes verdaderamente espectaculares del Cosmos, e incluso, a medida que la fecha de lanzamiento de su compañero - el Telescopio Espacial James Webb de la NASA / CSA - se acerca, el Hubble no se ralentiza. En su lugar, el telescopio sigue levantando la barra, mostrando que todavía tiene un montón decapacidad para seguir observando por muchos años más. De hecho, los astrónomos están planeando que Hubble y James Webb operen al mismo tiempo y utilicen sus capacidades combinadas para explorar el Universo.

El Telescopio Espacial Hubble es un proyecto de cooperación internacional entre la ESA y la NASA, lo que demuestra que la cooperación logra grandes beneficios para la humanidad.