Alerta de extinción: Salvar al mundo del impacto de un asteroide mortal.

Artículo original publicado en:

Autor

Michael Dello-Iavoco

PhD candidate (Mining Engineering), UNSW Australia

 

 

Hace sesenta y cinco millones de años, el desastre golpeó la Tierra. Un asteroide o cometa de unos 10 km de diámetro chocó contra lo que hoy es la península de Yucatán, México.
Si bien la idea fue ridiculizada en un primer momento, este evento es ampliamente aceptado de ser la razón de que los dinosaurios se extinguieran.
Esta situación llevó a una consigna de los científicos e ingenieros de todo el mundo para detectar y vigilar los asteroides en el cielo, y si es necesario, estar preparados para desviar uno que pudiera golpearnos.
Hoy en día, tenemos una Oficina de Coordinación de la Defensa Planetaria de NASA cuya única misión es prepararnos para esta posibilidad poco probable pero devastadora.
Se cree que hemos encontrado todos los asteroides del tamaño del que mató a los dinosaurios (al menos los que están cerca de la Tierra).

Gran asteroide golpeando la Tierra. Crédito: Don Davis

Gran asteroide golpeando la Tierra. Crédito: Don Davis

Impactos recientes.

Pero hay muchos asteroides más pequeños que todavía pueden hacer mucho daño, que no son detectados. En 1908, el evento de Tunguska aplanó alrededor de 2.000 kilómetros cuadrados de bosque en Siberia.
Este asteroide era de unos 50 metros de ancho, y sólo hemos encontrado alrededor del 1% de los objetos cercanos a la Tierra (OCT) de este tamaño.
A pesar de ser tan raro, si un gran asteroide golpeara la Tierra, podría causar daños extraordinarios. De hecho, es más probable que seas asesinado por un asteroide que morir en un ataque de tiburón.
Sabemos de una serie de impactos de asteroides recientes, pero todavía estamos descubriendo más en el registro geológico. Actualmente se estima que los OCT que pueden causar efectos ecológicos globales ocurren alrededor de una vez cada 500.000 años.
En este momento, a pesar de ser capaces de detectar y realizar un seguimiento de asteroides de gran tamaño (puedes ver posiciones de asteroides conocidos utilizando bases de datos en línea), sabemos muy poco acerca de su interior.
Mucho de lo que sabemos se basa en muestras de meteoritos que han caído a la Tierra. Pero es difícil extrapolar muestras pequeñas para entender lo que son los asteroides en su conjunto.

Tipos de asteroides.

Los asteroides tienen varios tipos en función de la composición mineral, pero su estructura interna también puede potencialmente tomar varias formas.
Algunos podrían ser pilas de escombros, débilmente unidas por la gravedad y las fuerzas electrostáticas, mientras que otros podrían ser cuerpos de roca sólida. Diferentes formas estructurales requerirían diferentes métodos de desviación.
Por ejemplo, una pila de escombros podría romperse si la golpeamos con un objeto, con cada pequeño fragmento representando una amenaza. Esto podría dictar un enfoque más refinado, como golpearlo con una nube inteligente de partículas más pequeñas liberadas por una nave espacial.
El uso de dispositivos explosivos para mover un asteroide se supone que es aproximadamente 100 veces menos eficiente en asteroides porosos en comparación con cuerpos más sólidos.

Dentro de un asteroide.

Mi investigación consiste en la reutilización de las técnicas geofísicas utilizadas durante más de un siglo en la Tierra para determinar la fuerza y a estructura de los asteroides. Para probar si estas técnicas funcionarán requiere la simulación de las condiciones de los asteroides en un laboratorio.
Esto significa que tenemos que recrear las condiciones de gravedad, la atmósfera y la temperatura. También tenemos que encontrar un material con las propiedades de una superficie de asteroide para poner a prueba nuestro equipo.
La NASA lleva a cabo experimentos en baja gravedad utilizando un jet parabólico, que se somete temporalmente a caída libre. Las condiciones atmosféricas pueden ser modificados en una cámara de vacío.
Los investigadores han desarrollado materiales simulantes que son parecidos en composición química a varias clases de asteroides. Además de ser útiles para equipos de minería de prueba que podrían ser utilizados en asteroides, también se pueden utilizar para probar equipo geofísico capaz de determinar propiedades útiles, tales como la estructura.
Una vez que esta tecnología está probada, potencialmente puede ser utilizada para aterrizar en un asteroide y escudriñar en su interior. Comprendiendo su estructura, porosidad y resistencia, podemos entonces empezar a planificar estrategias de desviación de asteroides individuales y de asteroides en general.

Estar preparados.

Los dinosaurios se extinguieron porque no tenían un programa espacial. Por suerte, estamos más preparados (aunque Australia sigue siendo uno de sólo dos estados de la OCDE sin un programa espacial, el otro es Islandia).
Si detectamos un asteroide entrante con la advertencia de por lo menos varios años, podemos enviar una misión para averiguar de que está hecho. Entonces podremos planificar la estrategia óptima completa con los planes de respaldo.
En 1995, se celebró un taller con los diseñadores ex-Guerra Fría de armas rusas y estadounidenses para proponer una manera de desviar un asteroide si fuera detectado en el último minuto. Propusieron (aunque nunca se construyó) un arma nuclear capaz de vaporizar instantáneamente un asteroide de 1 km.
También tendría el potencial para mover un asteroide de clase extinción fuera de nuestro camino dado el aviso al menos unos meses antes, o un cometa con dos años de advertencia. Con menos tiempo, es posible que tengamos que contentarnos con la evacuación de tantas personas como sea posible del punto de aterrizaje previsto.
Los impactos de asteroides no son el único evento que nos podría acabar. La guerra nuclear, el terrorismo biológico y la inteligencia artificial, todos tienen el potencial para destruirnos. Algunos investigadores han sugerido incluso que la probabilidad de supervivencia de la humanidad hasta el 2100 es sólo de uno en dos.

Dado este nivel de riesgo, una cosa es cierta: podemos y debemos dedicar más tiempo y recursos para tratar de reducir estos riesgos.

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The Conversation