Proxima B, el vecino que podría ser habitable

Ilustración de la superficie de Proxima b, planeta que orbita a Proxima Centauri, la estrella más cercana al Sol. Crédito: ESO/M. Kornmesser

La estrella más cercana al Sol alberga un planeta que puede ser muy parecido a la Tierra, informa un nuevo estudio.

Los astrónomos han descubierto un mundo más o menos del tamaño de la Tierra en orbitando Próxima Centauri, que se encuentra a sólo 4,2 años luz de nuestro sistema solar. Lo más emocionante es que los miembros del equipo del estudio comentaron, que el planeta, conocido como Proxima b, orbíta en la "zona habitable" de la estrella, el rango de distancia en la que el agua líquida puede permanecer estable en la superficie de un mundo.

"Esperamos que estos resultados inspiren a las generaciones futuras a seguir buscando más allá de las estrellas", comentó el autor principal Guillem Anglada-Escudé, profesor de física y astronomía de la Universidad de Londres, en un comunicado. "La búsqueda de vida en Proxima b viene a continuación ".

Una larga búsqueda.

Los astrónomos han estado buscando intensamente planetas alrededor de Próxima Centauri por más de 15 años, con el uso de instrumentos como el Ultraviolet y Visual Echelle (UVES) y el Buscador de Planetasla de Velocidad Radial de Alta Precisión(HARPS), ambos instalados en los telescopios dirigidos por el Observatorio Europeo del Sur (ESO), en Chile.

UVES, HARPS y otros instrumentos como ellos permiten a los investigadores detectar los ligeros temblores en el movimiento de una estrella causada por las fuerzas gravitatorias de los planetas en órbita.

Los astrónomos encontraron indicios de una oscilación en 2013, pero la señal no era convincente, dijo Anglada-Escudé. Así que él y otros investigadores lanzaron una campaña para desentrañar el planeta. Llamaron a este esfuerzo, el punto rojo pálido - un guiño a la famosa descripción de Carl Sagan de la Tierra como un "punto azul pálido", y el hecho de que Próxima Centauri es una estrella pequeña y oscura conocida como una enana roja.

El equipo Pale Red Dot centró HARPS en Próxima Centauri todas las noches a partir del 19 de enero de 2016, hasta el 31 de marzo de este año. Después de combinar estos nuevos datos con observaciones UVES desde 2000 hasta 2008 y observaciones HARPS desde 2005 hasta principios de 2014, la señal de un posible planeta se escuchó fuerte y claro.

Interpretación artística del planeta Proxima b orbitando su estrella Proxima Centauri. Credito: ESO/M. Kornmesser

Entonces, después de analizar las observaciones de la luminosidad de la estrella hecha por varios otros telescopios, Anglada-Escudé y sus colegas descartaron la posibilidad de que esta señal podría ser causada por la actividad de la variable de Próxima Centauri.

"La conclusión: Hemos encontrado un planeta alrededor de Próxima Centauri," dijo Anglada-Escudé Martes 23 de Agosto durante una conferencia de prensa.


Pero, ¿Cómo Proxima b no había sido detectado durante tanto tiempo, en una época en que los astrónomos están descubriendo exoplanetas a miles de años luz de la Tierra?

"El muestreo irregular y escaso, combinado con la variabilidad a largo plazo de la estrella, parecen ser las razones por las que la señal no se pudo confirmar de forma inequívoca con los datos pre-2016," escribieron los investigadores en el nuevo estudio, que fue publicado en línea el día de hoy 24 de Agosto en la revista Nature.

La noticia confirma los rumores que informó por primera vez a principios de este mes la revista alemana Der Spiegel.

Por cierto, el equipo también descubrió posibles signos de un planeta adicional Próxima Centauri, que tendría un período orbital de entre 60 y 500 días. Pero esa segunda señal es mucho más débil y podría ser causada por la actividad estelar, dijeron los investigadores.

Un mundo similar a la Tierra?

Los datos de HARPS y UVES indican que Proxima b es aproximadamente 1,3 veces más masivo que la Tierra, lo que sugiere que el exoplaneta es un mundo rocoso, según los investigadores.

Proxima b se encuentra sólo 7,5 millones de kilómetros de su estrella y completa una órbita cada 11,2 días terrestres. Como resultado, es probable que el exoplaneta esté anclado por las mareas, lo que significa que siempre muestra la misma cara a su estrella, así como la luna muestra sólo una cara a la Tierra.

En comparación, la Tierra orbíta alrededor a 150 millones de km del sol. Perola relativamente estrecha órbita de Proxima b lo coloca justo en el medio de la zona habitable, ya que las enanas rojas son mucho más frescas y menos brillantes que estrellas como el Sol, dijeron los miembros del equipo. No se sabe mucho más acerca de Proxima b, por lo que no está claro hasta qué punto el planeta pueda hospedar vida. De hecho, hay razones para ser pesimistas en este frente, señaló Artie Hatzes, astrónomo del Observatorio Estatal de Turingia en Alemania.

Próxima Centauri dispara bengalas poderosas, y por lo tanto el planeta experimenta una dosis mucho más altas de radiación de rayos X de alta energía que la Tierra, Hatzes, que no es parte del equipo del descubrimiento, escribió en un artículo adjunto, "News and Views", en el mismo número de Nature.

"Las partículas energéticas asociadas a las erupciones pueden erosionar la atmósfera o dificultar el desarrollo de formas primitivas de vida", escribió Hatzes. "Tampoco se sabe si el exoplaneta tiene un campo magnético, como la Tierra, lo que podría protegerlo de la radiación estelar peligroso".

Pero el flujo de rayos X más alto no es lo "ideal" para la vida, dijo Anglada-Escudé y sus colegas.

"Nada de esto excluye la existencia de una atmósfera, o de agua superficial", comenta el co-autor Ansgar Reiners, profesor de la Universidad de Instituto de Astrofísica de Gotinga en Alemania, durante la conferencia de prensa del martes.

Otros aspectos de la historia del planeta también tienen una influencia sobre cuán húmeda puede ser Proxima b. Por ejemplo, si el mundo fue formado lejos de la estrella, pero luego migró hacia el interior, es probable la existencia de agua rica; formada cerca de su posición actual. Es probable que comenzara su existencia mucho más seco, dijeron los miembros del equipo de estudio. Pero incluso este último escenario no se opone a la existencia de grandes cantidades de agua en Proxima b, Anglada-Escudé destacó; cometas y / o asteroides podrían suministrar la sustancia, ya que aparentemente así ocurrió aquí en la Tierra, dijo.

Los planetas con anclaje mareal alguna vez fueron considerados como inhóspitos para la vida - al ser demasiado calientes en el lado que mira a la estrella, y helados en el lado oscuro. Sin embargo, investigaciones recientes sugieren que estos mundos pueden, de hecho, ser habitables; vientos en sus atmósferas podrían distribuir el calor, suavizando las temperaturas extremas.

Y si Proxima b es potencialmente habitable, las formas de vida tienen mucho tiempo para poner un pie allí: Las enanas rojas mantienen la combustión miles de millones de años, en contraste con las estrellas como el Sol, que mueren después de 10 mil millones de años más o menos.

"Próxima Centauri existirá durante varios cientos o miles de veces más que el sol", escribió en su Hatzes en "News and Views". "Cualquier vida en el planeta aún podría estar evolucionando mucho después de que nuestro Sol haya muerto."

El Sol tiene 4,6 mil millones de años de antigüedad. Próxima Centauri se piensa que es un poco mayor, quizás 4.9 mil millones de años, dijeron los miembros del equipo de estudio.

La búsqueda de vida.

Proxima b no tiene probabilidades de "tránsito", o cruzar la cara de su estrella desde la perspectiva de la Tierra, dijo Anglada-Escudé y sus colegas.

Esa característica hará que sea más difícil de estudiar Proxima b; los astrónomos pueden aprender mucho sobre las atmósferas de exoplanetas en tránsito mediante el estudio de la luz estelar que pasa a través de ellos. El Telescopio espacial James Webb de la NASA de $ 8.8 mil millones USD, el cual está programado para iniciar a finales de 2018, utilizará este método para buscar posibles señales de vida en las atmósferas de mundos cercanos.

Pero Proxima b está lo suficientemente cerca de la Tierra para que los científicos pronto puedan observar la imagen directamente. De hecho, debería ser posible resolver el planeta (separado de su estrella), utilizando un telescopio con una abertura de 3,5 metros, a condición de que el alcance esté equipado con una tecnología avanzada, como un coronógrafo de bloqueo deluz de las estrellas , dijo Reiners. (Para ponerlo en perspectiva, el famoso telescopio espacial Hubble de la NASA tiene una abertura de 2,4 m.)

"Estamos muy lejos de eso en este momento, pero la física nos permite hacerlo", dijo. "Y entonces, se puede estudiar la luz que viene del planeta en sí mismo, y que da la oportunidad de aprender sobre el ambiente o por fotometría, espectroscópicamente, o lo que quieras."

Un viaje a Próxima b?

Proxima b es también un objetivo primordial para una posible visita de una sonda espacial en el futuro próximo.

En abril pasado, científicos e ingenieros anunciaron el proyecto Starshot Advance de $100 millones USD, cuyo objetivo es desarrollar la tecnología necesaria para acelerar pequeñas naves "nanocraft", en forma de vela equipadas para desarrollar hasta 20 por ciento de la velocidad de la luz usando potentes láseres.

Los miembros del equipo de Starshot Advance dijeron que esperan lanzar finalmente flotillas de dichas sondas del tamaño de un sello postal a Alfa Centauri - un sistema binario de estrellas alrededor de 4,37 años-luz del sol. (En 2012, dicho sea de paso, los astrónomos que analizan los datos de HARPS anunciaron el descubrimiento de un mundo del tamaño de la Tierra más o menos alrededor de la estrella Alfa Centauri B, pero el trabajo más tarde sugirió que el supuesto planeta en realidad no existe.)

Una nave espacial que viaja a 20 por ciento de la velocidad de la luz podría hacer el viaje a Alfa Centauri en unas dos décadas, a diferencia de miles de años para las sondas de propulsión convencional.

Próxima Centauri se encuentra a sólo 0,24 años luz de Alfa Centauro, y es considerada por algunos científicos como parte de este último sistema - por lo que los miembros del equipo están recalibrando una posible misión a ambos perfiles ahora.

"Con el anuncio de hoy, ahora sabemos que hay por lo menos un planeta orbitando Próxima Centauri, que tiene algunas características similares a la Tierra," Pete Worden, presidente de la Breakthrough Priza Foundation, dijo durante una conferencia de prensa hoy.

"Durante la próxima década, vamos a trabajar con expertos aquí en ESO y en otros lugares para obtener la mayor cantidad de información posible sobre el planeta Proxima Centauri, tal como se ha señalado, incluso incluyendo si podría soportar la vida. Antes del lanzamiento de la primera sonda de la humanidad hacia la estrella , "agregó Worden. "También esperamos obtener datos similares sobre las otras estrellas cercanas, Alpha Centauri A y B."

Con información de Mike Wall . publicada originalmente en Space.com.