NASA anuncia 1,284 nuevos exoplanetas

La misión Kepler de la NASA ha verificado 1.284 nuevos planetas, el mayor hallazgo de planetas hasta la fecha.

"Este anuncio es más del doble que el número de planetas confirmados por la misión Kepler", dijo Ellen Stofan, jefe científico de la NASA en Washington. "Esto nos da esperanzas de que en algún lugar, alrededor de una estrella muy parecida a la nuestra, eventualmente podemos descubrir otra tierra."
El análisis se realizó sobre el Catálogo de candidatos a planetas de julio, 2015 del Telescopio Espacial Kepler, que identificó 4.302 potenciales planetas. Para 1.284 de los candidatos, la probabilidad de ser un planeta es mayor que al 99 por ciento, que es el mínimo requerido para obtener el estatus de Planeta. 1,327 candidatos adicionales son más propensos a no ser planetas reales, por que no cumplen con el . 99 por ciento de umbral y requerirán un estudio adicional. Los restantes 707 son más propensos a ser algún otro fenómeno astrofísico. Este análisis también validó 984 candidatos verificados previamente con otras técnicas.

"Antes de que el Telescopio Espacial Kepler se pusiera en marcha, no sabíamos si los exoplanetas eran raros o comunes en la galaxia. Gracias a Kepler y la comunidad de investigación, ahora sabemos que podría haber más planetas que estrellas", dijo Paul Hertz, director de la División de Astrofísica de NASA. "Este conocimiento informa a las futuras misiones lo necesario para llevarnos cada vez más cerca de averiguar si estamos solos en el Universo."
 

Gráfica de los descubrimientos de exoplanetas a través de los años por el Telescopio Espacial Kepler.          Crédito: NASA AMes/W. Stenzel; Princeton University/T. Morton

Kepler capta las señales discretas de los planetas distantes - disminuciones en el brillo que se producen cuando los planetas pasan por delante de (tránsito) sus estrellas - al igual que el 9 de mayo Mercurio transitó frente a nuestro Sol. Desde el descubrimiento de los primeros planetas fuera de nuestro sistema solar, hace más de dos décadas, los investigadores han recurrido a un laborioso (uno por uno) proceso de verificación de los presuntos planetas.

Este último anuncio, sin embargo, se basa en un método de análisis estadístico que se puede aplicar a muchos planetas candidatos simultáneamente. Timothy Morton, investigador asociado de investigación en la Universidad de Princeton en Nueva Jersey y autor principal del artículo científico publicado en la revista The Astrophysical Journal, emplea una técnica para asignar a cada candidato Kepler un porcentaje de probabilidad planeta, este esel primer cómputo automatizado a esta escala, ya que en estadísticas anteriores las técnicas se centraron sólo en subgrupos de la lista de candidatos a planetas identificados por Kepler.

"Los planetas candidatos se pueden pensar como las migajas de un pan," dijo Morton. "Si dejas caer algunas migajas grandes en el suelo, puedes recogerlas una a una. Pero, si se derrama una bolsa entera de pequeñas migajas, vas a necesitar una escoba. Este análisis estadístico es nuestra escoba ".

Los candidatos a planeta de Kepler (naranja) son similares en órbita y tránsito alrededor de su estrella a los detectados con telescopios en tierra (azúl). Crédito: NASA Ames/W. Stenzel; Princeton University/T. Morton

"Este trabajo ayudará a Kepler a alcanzar su pleno potencial, al ceder una comprensión más profunda de la cantidad de estrellas que albergan, planetas del tamaño potencialmente habitables - un número que se necesita para diseñar futuras misiones a buscar ambientes habitables y mundos de vida." Dijo Natalie Batalha, coautor del estudio y científico de la misión Kepler en el Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California.

De los cerca de 5,000 candidatos a planeta encontrados hasta la fecha, más de 3.200 han sido ya verificados, y 2,325 de ellos fueron descubiertos por el telescopio Kepler. Lanzado en marzo de 2009, Kepler es la primera misión de la NASA para encontrar planetas de tamaño potencialmente habitable. Durante cuatro años, Kepler ha vigilado 150,000 estrellas en un, diminuto en proporción, espacio de cielo. La medición de la pequeña inmersión ha revelado que la disminución del brillo de una estrella puede ser producido por un planeta en tránsito. En 2018, TESS (Transit Exoplanet Survey Satellite) de NASA utilizará el mismo método para monitorear 200.000 estrellas cercanas brillantes y ampliar la búsqueda de planetas, centrándose en Tierras y Super-Tierras.
 

Área del cielo que estudia el Telescopio espacial Kepler. Crédito: NASA.