El extraño caso de KIC 8462852

KIC 8462852 es una estrella enana tipo-F en la constelación Cygnus a 1480 años luz de la Tierra, se le conoce también como estrella de Tabby (por la astrónoma y autora norteamericana Tabetha S. Boyajian) o estrella WTF (por las siglas de "Where's The Flux?" esp. ¿Dónde está la fluctuación?, pero también por la expresión en inglés de incredulidad). Inusuales variaciones de luz fueron descubiertas por astrónomos aficionados a través del proyecto Planet Hunters en septiembre de 2015, emitieron un "preprint"(información de un documento científico que no ha sido publicado) en arXiv* describiendo la información y sus posibles interpretaciones.

El descubrimiento se realizó con información recolectada por el Telescopio Espacial Kepler, el cual observa cambios en el brillo de estrellas distantes para detectar exoplanetas. Los cambios irregulares de brillo son consistentes pruebas de que objetos de menor masa orbitan una estrella. Muchas hipótesis se han propuesto para resolver el enigma de la inusual fluctuación de la curva de luz de KIC 8462852, incluso que puede ser señal de alguna actividad relacionada a vida inteligente extraterrestre.

"KIC 8462852 in IR and UV" by Infrared: IPAC/NASAUltraviolet: STScI (NASA)

Las observaciones de luminosidad en la estrella mostraron pequeñas, frecuentes y no-periódicas depresiones en su brillo acompañadas de dos largas depresiones aparentemente con una periodicidad de 750 días. La amplitud de los cambios en el brillo y lo irregular de estos cambios despiertan un interés especial en los astrónomos. La primer gran depresión lumínica el 5 de marzo de 2011, oscureció la estrella en un 15%, y la otra, el 28 de febrero de 2013, hasta un 22%. En comparación, un planeta como Júpiter solo oscurecería el 1% de una estrella de este tipo, lo que significa que lo que sea que esté bloqueando luz durante estas largas depresiones no es un planeta, sino "algo" que cubre hasta la mitad del diámetro de la estrella. La observación que correspondía al periodo de 750 días, en abril de 2015, no se pudo realizar debido a una falla en los motores de reacción del Telescopio Kepler, la próxima observación está planeada para mayo de 2017.

Basados en el espectro y tipo de estrella, los cambios de brillo no se pueden atribuir a variaciones propias de este cuerpo celeste, así que varias teorías se han propuesto pero ninguna explica por completo los datos observados.

"NGC 6866 map" por Roberto Mura - Own work. Licensed under CC BY-SA 3.0 via Commons. 

KIC 8462852 se encuentra en la vista aparente a la mitad entre las estrellas  Deneb (alpha Cigny) y Rukh (Delta Cigny), al ojo forma parte de la Cruz del Norte, está situada al Sur de Omicron y al Noreste de la nebulosa NGC 6866.

Las hipótesis

Una explicación es que la reducción se debe a cometas desintegrados alrededor de la estrella orbitando elípticamente a la estrella WTF. Bajo este escenario, la gravedad de una estrella cercana podría estar causando que los cometas de la nebulosa Oort caigan directamente hacia la estrella. La evidencia de esta hipótesis incluye el hecho de que una enana roja existe a 132 billones de kilómetros de KIC 8462852. Sin embargo, la idea de que una bola de cometas de Oort tengan el suficiente número y masa para oscurecer el 22% de la luminosidad de la estrella es muy dudoso.

Otras explicaciones propuestas incluyen fallas en los instrumentos-datos, estrellas variables B(e), polvo interestelar, planetas gigantes con estructuras de anillos enormes, y un recién descubierto campo de asteroides.

Se ha realizado espectroscopía de alta resolución y observación de imagen, así como análisis de distribución de la energía espectral utilizando el Telescopio Óptico Nórdico, en España. La posibilidad de una colisión masiva crearía polvo tibio que brilla en ondas infrarrojas, pero no se ha observado exceso de energía infrarroja de restos de una colisión planetaria.

El astrónomo Jason Wright y otros que han estudiado KIC 8462852, sugieren que si es una estrella joven como su posición y velocidad lo aparentan, es posible que aun tenga material incorporándose a ella. Él mismo ha emitido la hipótesis de que los objetos bloqueando la luz podrían ser partes de una megaestructura construida por una civilización extraterrestre, como una "esfera Dyson", una hipotética estructura que una civilización avanzada podría construir alrededor de una estrella interceptando algo de su luz para satisfacer sus necesidades energéticas.

KIC 8462852 ha recibido una enorme atención mediática debido a esta última especulación y se compara lo sucedido con KIC 4110611, otra estrella detectada por el Telescopio Espacial Kepler con una rara curva de luz, la cual, después de años de studio, se comprobó pertenecer a un sistema de cinco estrellas. Wright ha enfatizado la importancia del los estudios espectrales venideros que otorgarán datos sobre la curva de luz. De acuerdo con Wright la posibilidad de que la causa sea consecuencia de vida extraterrestre  es muy baja, sin embargo habrá que espera estudios más detallados, la estrella es un extraordinario objeto de estudio para el SETI Institute (Search for Extraterrestrial Intelligence) debido a que causas naturales del fenómeno aun están lejos de explicarlo. Su director Seth Shostak se ha pronunciado emocionado por lo que esta investigación puede arrojar para la búsqueda de vida inteligente fuera de nuestro planeta.

Lo que sea que descubran los científicos alrededor de esta estrella y su misterio es digno de seguir y estar informado por los secretos que develará, ya sea una maravilla cósmica o las implicaciones sociales, políticas y humanas que tendría descubrir que no somos los únicos seres en el espacio capaces de desarrollar tecnología para su beneficio.

*arXiv es un documento oficial de clasificación y descripción de objetos celestes.

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Con información de.

 Boyajian, T. S.; LaCourse, D. M.; Rappaport, S. A.; Fabrycky, D.; Fischer, D. A.; et al. (11 September 2015). "Planet Hunters X. KIC 8462852 - Where's the Flux?". arXiv:1509.03622[astro-ph.SR]. Submitted to Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

Wright, Jason (15 October 2015). "KIC 8462852: Where's the Flux?"AstroWrightPennsylvania State University. Retrieved16 October 2015.

Pecaut, Mark J.; Mamajek, Eric E. (September 2013). "Intrinsic Colors, Temperatures, and Bolometric Corrections of Pre-main-sequence Stars". The Astrophysical Journal Supplement 208 (1). 9.arXiv:1307.2657Bibcode:2013ApJS..208....9Pdoi:10.1088/0067-0049/208/1/9